Al crecer en Polonia, a Iga Swiatek le encantaba escuchar esas historias sobre los Juegos Olímpicos de 1988 en Seúl, Corea del Sur.

Su padre, Tomasz, fue miembro de la entrada de cuádruples sculls masculinos que ganó la final "B" y terminó séptimo en general.

“Una de sus experiencias fue cuando hacía cola para conseguir comida y estaba junto a Steffi Graf y [Gabriela] Sabatini”, dijo Swiatek recientemente a ITFtennis.com. "Eso es muy intersesante".

En la final, Graf derrotó a Sabatini, su compañera a principios de ese año para ganar los dobles en Wimbledon, y completó el histórico Golden Slam.

Treinta y tres años después, la narrativa ha dado un giro completo. Es probable que Swiatek, de 20 años y ya campeona de Grand Slam, llame la atención en la cola de la comida en Tokio. Ella está entre las favoritas del tenis femenino en los Juegos Olímpicos de Tokio.

"Va a ser agradable jugar con Polonia en mi camiseta", dijo Swiatek, "pero si pudiera ganar una medalla, probablemente sería el punto culminante de mi carrera".

La diferencia olímpica

Mientras que la mayoría de los países de Europa central y oriental estaban respaldando el deporte del tenis, Polonia y su población de 38 millones estaban más centrados en el fútbol, ​​voleibol, motociclismo, ciclismo y saltos de esquí. Hace menos de un año, Swiatek introdujo el tenis en la conversación. Los índices de audiencia de la televisión nacional de su carrera en Roland Garros 2020 el otoño pasado batieron récords. "Polonia Garros" fue el titular del diario deportivo polaco Przeglad Sportowy. Ahora tiene casi medio millón de seguidores en Instagram y el evento en curso en Gdynia, el primer torneo WTA polaco en 10 años, es un resultado directo de su éxito.

Swiatek no es la única que cuenta con el apoyo de toda una nación.

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Piensa en la cuatro veces campeona de Grand Slam, Naomi Osaka, que jugará ante un público local con grandes expectativas.

“Me he permitido soñar ese sueño de ganar la medalla de oro”, dijo en el Miami Open.

Esta es la novena competición olímpica de tenis femenino desde 1988, y la lista incluye a cada una de las nueve mejores jugadoras de la Porsche Race a Shenzhen. La competición comienza el sábado en el Ariake Tennis Park de Tokio, y las medallistas subirán al podio una semana después. Los tres mejores jugadoras clasificadas, Ashleigh Barty, Osaka y Aryna Sabalenka, participarán en sus primeros Juegos Olímpicos.

Monica Puig (operación de hombro) no podrá defender su actuación por la medalla de oro de 2016 en Río de Janeiro, pero la rusa Elena Vesnina (oro en dobles), la estadounidense Bethanie Mattek-Sands (oro en dobles mixtos) y la checa Petra Kvitova (bronce en individuales) están todas disponibles para defender medallas.

Uniéndose a una rica historia

Barty vio desde Australia cómo sus compatriotas australianas Alicia Molik (medalla de bronce individual, Atenas) y Casey Dellacqua compitieron en las Olimpiadas de 2004 y 2008.

"He hablado con muchas jugadoras, tenistas, sobre sus experiencias en los Juegos Olímpicos, creo que probablemente más con Alicia y Casey", dijo Barty en Wimbledon. “Y para poder escuchar nada más que positividad, solo quería aprovechar esa oportunidad.

“Siempre fue un sueño mío. Poder ser nominada oficialmente es increíble. Estoy orgullosa Estoy muy orgullosa de poder ser parte de un equipo olímpico australiano".

Después de ganar Wimbledon, Barty llega con un impulso masivo; es la sexta mujer activa en  conseguir dos Grand Slams.

“Cada vez que representas a Australia y vistes el verde y el dorado, obviamente me encanta”, dijo Barty. “Realmente, realmente me encanta. Creo que lo probé un poco en Fed Cup. Los Juegos Olímpicos obviamente tienen mucha historia. Para los australianos en particular, tenemos una historia tan rica en el desempeño de nuestros atletas olímpicos australianos que lo han hechoexcepcionalmente bien.

"Espero que este equipo, no solo el equipo de tenis, sino todos nosotros, podamos hacer que los australianos se sientan orgullosos en casa".

Algo nuevo para Sabalenka

Aryna Sabalenka tenía 18 años cuando representó por primera vez a Bielorrusia en la Copa Federación. Venció a Michaella Krajicek ese día y ayudó a Bielorrusia a llegar a la final de 2017. Allí, Sabalenka venció a Sloane Stephens, pero Bielorrusia cayó 3-2 ante Estados Unidos.

Sabalenka ha aprovechado todas las oportunidades para vestirse de rojo y verde, apareciendo en ocho eliminatorias de la Billie Jean King Cup y produciendo un récord de 10-6.

"Estoy muy feliz de representar a mi país, a mi gente y quiero hacer todo lo posible para asegurarme de que Bielorrusia esté orgullosa de mí", dijo Sabalenka a la página web de la ITF. “Quiero representar a mi país como personas fuertes que pueden luchar contra todo.

Tokyo 2020: Aryna Sabalenka and her Olympic aspirations

“Son mis primeros Juegos Olímpicos y tengo muchas ganas [de que lleguen]. Esto es algo nuevo para mi".

Este año, Sabalenka, de 23 años, ha alcanzado nuevas alturas. Ella ocupó el puesto número 3 en su carrera y avanzó a su primera semifinal de Grand Slam en Wimbledon.

"Esto es algo increíble", dijo, "y realmente no puedo pensar en esto".

¿Dar el siguiente paso?

Hace cinco años, Elina Svitolina anotó una notable victoria sobre Serena Williams en los octavos de final en Río de Janeiro. Aunque perdió ante Petra Kvitova en los cuartos de final, Svitolina ha estado esperando durante mucho tiempo su regreso a los Juegos Olímpicos.

¿Lo único que ha ocupado sus pensamientos en mayor medida? Su matrimonio con su compañero profesional de tenis Gael Monfils.

Svitolina se casó el viernes pasado y cuatro días después, no te preocupes,  la luna de miel está programada para noviembre, la número 6 del mundo estaba golpeando bolas en Ariake Park.

"Es increíble para ser justa", dijo Svitolina, la ucraniana de 26 años. “Tantos eventos emocionantes en mi vida. Ahora es tan agradable estar en los Juegos Olímpicos. “Fue increíble tener una boda y ahora mismo, con las restricciones de Covid, fue increíble tener dos familias unidas.

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“Pero ahora estamos aquí. Tenemos que prepararnos y, con suerte, jugar bien aquí en Tokio ”.

Svitolina espera mejorar superar esos cuartos de final de hace cinco años.

“El objetivo, para mí, es conseguir esa medalla olímpica”, dijo. “Para mi país, los Juegos Olímpicos son algo importante. Realmente te apoyan increíblemente cuando los atletas compiten en los Juegos Olímpicos, por lo que es muy especial para Ucrania.

"Definitivamente haré todo lo posible para prepararme para conseguir esa medalla".

Encontrar esa ventaja olímpica

Para alguien que era un adolescente hace menos de dos meses, Swiatek ha acumulado una impresionante cartera internacional.

En 2016, llevó a Polonia al título junior de la Fed Cup. Dos años más tarde, fue campeona de dobles junior del Abierto de Francia con Caty McNally. Más tarde, Swiatek ganó el oro en dobles en los Juegos Olímpicos de la Juventud de Verano en Buenos Aires con la eslovena Kaja Juvan.

Uno de los factores clave en su quincena para el título en París, y la reciente aparición en la cuarta ronda en Wimbledon, es la fortaleza mental. Intentará convencerse a sí misma de que los fervientes fanáticos de los deportes de su país no estarán dispuestos a que gane el oro.

"Estoy tratando de mantener bajas mis expectativas y pensar en ello como el próximo torneo", dijo Swiatek. "No sucede a menudo, jugar unos Juegos Olímpicos, por lo que puede estresarme".

Para Svitolina, habrá una motivación extra.

"No importa si es la Billie Jean King Cup o si son los Juegos Olímpicos", dijo. “Siempre es algo extra y encuentras esta ventaja para luchar más y tratar de jugar mejor. Para mí, los Juegos Olímpicos son siempre un evento importante y estoy muy orgullosa de representar a Ucrania.

“Todo el tiempo que tenemos el año olímpico, lo espero con ansias y trato de prepararme lo mejor que puedo. Para mí, es muy especial cuando juego para mi país ".