NUEVA YORK, EE. UU. - La búsqueda de Serena Williams de un título número 24 de individuales de Grand Slam y primer título de cualquier tipo desde que regresó a la gira después de comenzar una familia, una vez más se enfrenta a una joven advenediza y actual campeona de de Indian Wells y del Rogers Cup hoy sábado por la noche en el estadio Arthur Ashe. Esta vez, en el camino del estadounidense de 38 años, se encuentra Bianca Andreescu, de 19 años, el fenómeno canadiense que tomó la gira por asalto en 2019, y está buscando culminar lo que sería una de las más impresionantes temporadas de debut en el WTA Tour.

Con 18 años y 263 días, esta es la mayor brecha de edad entre las finalistas de un Slam en la Era Abierta. A pesar de la brecha generacional (Serena ganó su primer título de Slam aquí en el US Open en 1999, antes de que Andreescu naciera), los dos ya son enemigas conocidas. La final del sábado es una revancha de la final del Rogers Cup hace cuatro semanas, que terminó cuando Serena se vio obligada a retirarse debido a una lesión en la espalda y la precoz adolescente se esforzó por consolarla.

"Ella realmente sabe cómo mezclar el juego y jugar diferentes golpes de diferentes maneras", dijo Serena. "Sobre todo, me gusta como persona. Es increíble".

Si bien los fans del tenis informal pueden sorprenderse al ver a la nativa de Toronto en la final, pocos que siguen el deporte se sorprenden remotamente de que Andreescu, que no ha perdido un partido completo desde el 2 de marzo y es la actual campeona de Indian Wells y Toronto, se encuentre en su primera gran final en Nueva York. Andreescu es una luchadora y le encanta el escenario, y esa es la receta del éxito en Flushing Meadows.

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"No me sorprende que esté allí", dijo el entrenador de Serena, Patrick Mouratoglou. "La esperaba en la final, y creo que pronto será la número uno porque tiene todo lo necesario para ser la número 1. Mucho respeto por ella".

"Muchas herramientas en su juego, como un juego realmente completo. Tiene todo el paquete. Se ve increíblemente segura. Siente que está donde pertenece. Esa es la impresión que da".

Si Andreescu se ve increíblemente segura, es porque lo es. Ahora ha ganado 12 partidos consecutivos en las pistas duras de verano y no ha perdido un partido completo desde marzo. Jugando en su primer cuadro principal del US Open, ha sido sometida a pruebas físicas y mentales en sus últimos tres partidos, necesitando tres sets para derrotar a Taylor Townsend y la multitud partidista estadounidense en la cuarta ronda, tres sets para batir a Elise Mertens en los cuartos de final, y más de dos horas para completar una victoria distintiva sobre Belinda Bencic, remontando un 2-5 en contra para sellarlo en dos sets difíciles.

Al principio del torneo, se le preguntó a Andreescu si siente que no ha perdido un partido en más de seis meses. "Quiero decir, sí", dijo con una sonrisa. "Los hechos son hechos, ¿verdad? No siento que haya perdido un partido, no.

"Sienta bastante bien, porque nunca se sabe lo que puede suceder en un partido. Estoy tratando de no dar nada por sentado en este momento. Voy a seguir haciendo lo que estoy haciendo".

Lo que Andreescu está haciendo es trabajar, pensar y vencer a su oposición, una y otra vez con un juego que combina poder, variedad, tácticas y quizás lo más importante, coraje. Andreescu juega su tenis más valiente cuando está abajo en el marcador, y su habilidad para superar posiciones apretadas en un partido ha sido probada durante toda la temporada.

En camino a un récord de 33-4 esta temporada, Andreescu ha ganado 14 de 17 partidos de tres sets, incluidos los últimos 11 de tres sets que ha jugado. En sus tres derrotas en partidos completos esta temporada, todos llegaron en tres sets (p. Goerges, Auckland, p. Sevastova, Abierto de Australia, p. Kenin, Acapulco).

En resumen, después de comenzar la temporada clasificada No.152, Andreescu aún no ha sido eliminada de un partido en 2019, y ha ganado los siete partidos contra las 10 mejores jugadoras, que también son los primeros siete partidos que tiene en contra de las 10 mejores jugadoras. Ella hará su propio debut en el Top 10 el lunes.

Andreescu está buscando convertirse en la primera campeona canadiense en la Era Abierta y una victoria el sábado empataría a Monica Seles para la ruta más rápida de una debutante de Grand Slam a campeona de Slam, con Seles ganando Roland Garros 1990 en su cuarta participación en un Slam. Una carrera por el título de Andreescu sería la más rápida desde que Maria Sharapova ganó Wimbledon 2004 en su séptima participación en un Grand Slam.

Andreescu tiene las herramientas para molestar a Serena Williams que hemos visto en los últimos 18 meses de su regreso. ¿Pero es esa la Serena quien tomará la pista el sábado? Todas las señales parecen apuntar a 'No'.

Después de trabajar su regreso la temporada pasada, y notablemente llegar a dos finales de Grand Slam, el 2019 de Serena se ha visto afectado por lesiones. Pero finalmente ha disfrutado de una larga preparación sin lesiones, desde antes de Wimbledon, y ahora que puede tener fe en su movimiento, su juego en toda la cancha se ha desbloqueado.

"Me sentí más preparada este torneo", dijo Serena. "Quiero decir, Wimbledon probablemente tuve una semana para prepararme, así que fue increíble. Australia, estuve súper preparada. Lo hice genial, luego me torcí el tobillo. Ni siquiera debería haber jugado el Abierto de Francia. Eso fue solo una ventaja solo para competir en otro Grand Slam.

 

"Siento que realmente tuve tiempo para entrenar. Bromeé que entrené más para Canadá que para cualquier otro torneo este año, lo cual fue bastante divertido".

"Tuve un año realmente difícil con lesiones, principalmente mala suerte. Solo necesitaba estar libre de lesiones".

Según Mouratoglou, esa fe en su estado físico le permitirá soportar el crisol de presión inherente a una final de Slam en Nueva York.

"Es difícil para nosotros darnos cuenta, porque ella estaba en tres finales así que sientes que está lista", dijo Mouratoglou. "Pero estuvo en las tres finales porque es la mejor competidora de todos los tiempos, no porque estaba lista".

"Para poder lidiar con la presión, debes sentirte fuerte. Si te sientes débil o no tan fuerte como te gustaría, es más difícil vencer la presión".

"Cuando no te mueves bien, no puedes estar tan seguro como deberías, porque si tu juego A no funciona, no tienes otra opción, y para mí eso es lo que sucedió [en las finales pasadas].

"Creo que es una situación totalmente diferente ahora, porque ahora puede moverse. Si necesita jugar el intercambio, puede jugar el intercambio. Hemos visto que pienso varias veces durante el torneo. Así que no hay pánico si ella pierde un poco más de lo habitual. No hay problema. Hay otras opciones de juego.

"Ni siquiera puedes darle un Plan B cuando no puede hacer el Plan B. Así que siento que ahora tiene mucha más confianza porque sabe que está lista".

Desde el comienzo de su torneo contra Maria Sharapova en la primera ronda, Serena se ha visto concentrada e intensa desde el primer punto. A través de sus seis partidos, ha perdido su saque solo tres veces: en comparación, perdió su saque seis veces antes de la final del antes de la final del año pasado y 11 veces antes de llegar a la final de Wimbledon hace dos meses.

Serena lidera a Bianca en todas las categorías de estadísticas, barra uno, ganadores de resto,  hacia la final. Si ella está disparando en todos los cilindros, particularmente en el servicio, Andreescu podría encontrarse rápidamente dominada. Pero si Serena muestra signos de debilidad, espera el ataque de Andreescu. Su juego está diseñado para poner a prueba los nervios de sus rivales, para empujar y pinchar con inteligencia táctica y astucia, solo para atacar con poder cuando su oponente duda, incluso por una fracción de segundo.

Si crees que Bianca tiene poca confianza o confianza en sí misma, entonces no conoces a Bianca. Se ha acercado todos los días de estas dos semanas con una calma sobrenatural, casi como si sintiera que este momento estaba destinado a suceder.

 

Y tal vez lo esté.

"Recuerdo que en realidad cuando tenía 16 años, después de ganar el título del Orange Bowl, recuerdo que me escribí un cheque de este torneo, ganando el torneo obviamente", dijo Andreescu. "Desde ese momento, seguí visualizando eso.

"Si eso puede suceder el sábado, sería genial".