NUEVA YORK, EE. UU. - Que Taylor Townsend todavía tenga solo 23 años parece un error tipográfico. La ex junior número 1 ha estado dentro y fuera del centro de atención del tenis desde que ganó el título del Abierto de Australia femenino en 2012 a los 15 años y terminó el año como la primera chica estadounidense en terminar como número 1 junior desde 1992. Con un juego de saque y volea que recordaba a Martina Navratilova, John McEnroe y los hábiles jugadores de saque y volea que construyeron el deporte, fue aclamada por el futuro del tenis estadounidense.

Pero con cada resplandor, hay un desmoronamiento, y ninguna joven prometedora estadounidense reciente lo ha experimentado tan duramente como Townsend. Su estado físico se cuestionó públicamente, sus elecciones de entrenadores y su base de entrenamiento se vieron socavadas constantemente. La negatividad hizo mella en la adolescente cerrada, pero recientemente comenzó a transformar esas dudas en combustible.

"He escuchado durante mucho tiempo que nunca iba a lograrlo, que no iba a poder avanzar o hacer esto o aquello", dijo Townsend a periodistas en el US Open. "A veces, cuando estabas cerca y nunca lo superas, siempre es la palabra 'talentosa' o algo así.

"Para mí, especialmente durante este último año, realmente he aceptado eso, prosperando en este tipo de condiciones, pudiendo demostrar que la gente está equivocada".

"Siempre he sido así, pero creo que reprimí ese lado de mí por mucho tiempo. Lo acabo de aceptar y es como, esta es la persona que soy. Me encanta. Prospero en este tipo de condiciones y creo que se mostró hoy".

"He tenido a muchas personas dudando de que pueda avanzar, entre comillas".

- Taylor Townsend

El jueves, jugando en la pista más grande del mundo contra una reinante campeona de Grand Slam, Townsend obtuvo la máxima validación y reivindicación de ella y su juego. Jugando con increíble confianza y agresión, Townsend desplegó su juego de saque y volea al máximo, subiendo a la red más de 100 veces y salvando una pelota de partido para aturdir a la No.4 Simona Halep en la segunda ronda del US Open.

"Veo muchas caras familiares aquí", dijo Townsend con una sonrisa, dirigiéndose a los periodistas después de la victoria en la sala de entrevistas principal.

"Solo para poder pasar lo peor, es una sensación increíble porque después de Wimbledon, quedé devastada después de que perdí ante Kiki Bertens después de tener pelota de partido".

Townsend dijo que tenía pesadillas sobre su mal golpe en esa pelota de partido, que falló.  Bertens ganó 3-6, 7-6 (2), 6-2 en la segunda ronda.

"Bajé la cabeza y simplemente trabajé muy duro e intenté quitarle los aspectos positivos, solo seguí presionando hacia adelante".

"Después de jugar juntas, ella entró en el vestuario y me preguntó qué tenía que mejorar para ser mejor".

- Simona Halep

Flash de hace seis meses. El corazón de Townsend latía fuera de su pecho. Acababa de recibir una paliza por 6-1, 6-3 a manos de Halep en la segunda ronda del Miami Open, y ahora estaba parada frente a ella nuevamente, esta vez en el vestuario.

"Después de jugar juntas, ella entró al vestuario y me preguntó qué tenía que mejorar para ser mejor", dijo Halep a periodistas en el US Open.

No fue un paso común para la  estadounidense, pero algo sobre ese momento y ese partido despertó su curiosidad y alimentó su hambre de mejora.

"Algo dentro de mí me empujaba a preguntarle", dijo Townsend. "Ella acaba de pegarme una patada en el ** en Miami, así que estaba como, a la porra, veamos qué sintió al otro lado de la red. Sé lo que sentí, pero tenía curiosidad por ver qué sentía.

"Ella me dio un buen consejo. Honestamente, realmente no me dijo nada que no supiera, pero fue bueno escucharlo de otra jugadora, alguien con quien acababa de jugar, con quien había jugado un par de veces. Especialmente alguien que es a tan alto nivel, ha logrado mucho.

"No sé por qué lo hice, pero lo hice. De alguna manera me quedó grabado. No digo que todo lo que ella dijo lo implementé en mi entrenamiento, pero definitivamente estaba en mi cabeza recordarlo". Lo que ella dijo y también recuerdo por qué pregunté, qué me llevó a hacer esa pregunta, esa especie de hambre y deseo de mejorar.

"Creo que lo convertí en algo más positivo que decir: Oye, puedes seguir aprendiendo y creciendo".

Taylor Townsend y Yulia Putintseva posan después de la final de juniors de chicas del Abierto de Australia 2012. (Getty Images)

"Tengo 23 años. A algunos de vosotros os he conocido literalmente desde que tenía 15 o 16 años. Es una locura. Pero es solo el crecimiento como persona. Creo que esa es la belleza de este deporte, que pueden ver a la gente desde una edad tan joven se desarrolla como personas y jugadores.

"Para mí, acabo de evolucionar. Siempre he sido esta persona. Creo que durante algunos años estuve perdida, perdido en un mar de muchas cosas. Pero es bueno poder salir a la superficie y flotar, eventualmente nadar".

Que el estilo de juego de Townsend demostró ser tan efectivo contra, posiblemente, la mejor contragolpeadora del juego, consolidó su confianza en su juego. Un estilo que alguna vez fue estándar en el juego ahora no es ortodoxo en una era de pistas más lentas, mejor tecnología de raquetas y un ejército de jugadoras de línea de fondo. Solo en el set final, Townsend sirvió y voleó 40 veces y se acercó a la red 64 veces, presionando constantemente a Halep para que produjera passings de alta calidad.

Halep dijo que nunca había jugado un partido con una jugadora atacando la red con tanta frecuencia y que luchó por encontrar un ritmo para combatirlo.

"Creo que fue una gran confirmación de que este estilo de juego funciona, que puedo seguir haciéndolo", dijo Townsend.

"En términos de jugadora, siento que este fue un momento enorme y monumental. Fue un momento muy decisivo para darme cuenta de que pertenezco aquí".