NUEVA YORK, NY, EE. UU. - A los 15 años, la wildcard estadounidense Coco Gauff disfruta claramente de su primer US Open, emocionando a los fans locales con una dramática victoria sobre su colega adolescente Anastasia Potapova.

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Mientras Gauff iniciaba su regreso de un set en contra en el estadio Louis Armstrong, Timea Babos, de 26 años, estaba terminando una victoria más tranquila en la pista, pero para una jugadora que tuvo que luchar para su octava participación en el cuadro principal, fue un debut totalmente propio.

"¡Me siento genial!" ella gritó a quienes se reunieron alrededor del pequeño cubículo de entrevistas después de avanzar sobre la cabeza de serie No.28 Carla Suárez Navarro. "¡Honestamente! No voy a mentir. Las cosas están volviendo a su lugar, y estoy feliz por eso. Soy una persona diferente nuevamente y realmente disfruto de estar ahí afuera. Tengo una gran actitud, sin importar quién sea con quien juego, y ha estado sucediendo durante un par de semanas. Estoy contenta con mi forma de jugar y espero que pueda continuar así".

La fuerte golpeadora húngara llevó su potente saque y su juego terrestre, uno que ayudó a ganar victorias de calidad sobre Kurumi Nara, Lara Arruabarrena y Varvara Lepchenko, todas ex jugadoras del Top 60, en el cuadro principal con éxito inmediato cuando la a ex No. 6 del mundo. Suárez Navarro se retiró después del primer set. La victoria es solo su tercera en un Grand Slam desde el US Open 2017, y le reserva un choque de segunda ronda con Gauff.

"Ella es una estrella grande, nueva y joven, por lo que será un gran partido. Será una gran oportunidad, un gran escenario y una gran pista, lo que me encanta. Para eso jugamos, así que definitivamente va a ser emocionante".

Babos siempre ha contado una historia de dos carreras. La mejor jugadora individual de dobles de su generación, se ha clasificado para las Finales de la WTA durante los últimos cuatro años, con tres socios diferentes, y ganó los últimos dos títulos con Andrea Sestini Hlavackova y su actual pareja, su amiga de la infancia Kristina Mladenovic.

Una ex No.1 de dobles de la WTA, su ranking de individuales estaba tan bajo como No.148 del mundo hace solo tres meses. La misma semana que alcanzó ese mínimo en siete años, Babos cogió el teléfono y llamó al estimado entrenador de la WTA, Michael Joyce.

"La conozco personalmente desde hace un tiempo", explicó el domingo. Babos acababa de clasificarse para el cuadro principal del US Open, asegurando un regreso al Top 100 después de menos de 12 semanas juntos. "Jugó dobles con Jessica Pegula hace años. Siempre pensé que era una gran jugadora, muy trabajadora. Estaba emocionado de intentar ayudarla".

Conocido por su trabajo con Pegula y una asociación de casi una década con la cinco veces campeona de Grand Slam Maria Sharapova, Joyce se había separado recientemente de la finalista de Wimbledon 2014 Eugenie Bouchard e inicialmente acordó una carrera de prueba después del Abierto de Francia, que ella y Mladenovic ganaron su segundo título de Grand Slam en 16 meses.

"Ella es una gran jugadora de dobles, por lo que probablemente pueda hacer eso sola, porque naturalmente es realmente bueno para ella. En individuales, no ha tenido un entrenador en mucho tiempo, y ha estado luchando un poco. Estoy feliz de ayudarla".

"En individuales, solo eres tú. Tienes a tu entrenador y a tu equipo animándote, pero es una cuestión de ser capaz de aceptar que necesitas mejorar en esas cosas. Puedes dar buenos consejos, alentar y trabaja duro porque estás ahí con ellos. Timea sabe cuándo comienza a ponerse negativa o deprimirse. Es esa autoconfianza donde, creo que un buen entrenador puede ayudar a las jugadoras a creer más".

- Michael Joyce

Babos ha sido durante mucho tiempo una doble amenaza, llegando al número 25 en individuales y desafiando regularmente a las mejores del juego en emocionantes tres sets, aunque su registro de 1-21 contra el Top 10 indicaría una dificultad a la hora de asegurar dar la verdadera sorpresa.

"Es una chica muy inteligente. Conoce su juego, sus fortalezas y debilidades. He trabajado con otras jugadoras que, no quiero decir que no conocen su juego, pero recurren a ti para tomar todas las decisiones para ellas. Timea ha viajado sola, comenzó muy joven, proviene de una familia de tenistas, su padre era jugador y entrenador, por lo que conoce el juego increíblemente bien.

"Pero a veces, cuando eres así, puedes empezar a pensar demasiado. Es divertido porque en dobles es muy positiva y confiada. Siente que es una de las mejores en esa disciplina. En individuales, ha sido más fácil perderse un poco, y cuando tienes diferentes personas y entrenadores que te dan consejos, a veces puede ser un poco abrumador, y te olvidas de lo básico.

"Ha pasado por muchas de las mismas cosas por las que pasé. Le di ejemplos de cómo manejé las situaciones y cómo otras jugadoras con las que he trabajado las han manejado. Sentí que era perfecto, el mejor trabajo en equipo".

Es el tipo de trabajo en equipo que Joyce había estado buscando después de prometedoras asociaciones con Bouchard y la número 1 británica Johanna Konta, durante la cual sorprendió a Serena Williams en el Mubadala Silicon Valley Cassic 2018, ambos llegaron a un final prematuro.

"Estuve con María durante siete años y Jessie durante cinco o seis, y siempre me enorgullecí de ser uno de esos entrenadores que no iban de una lado para otro. De hecho, siempre solía hablar de cómo tuve suerte, porque creo que, para que un entrenador haga un buen trabajo, realmente debes conocer a la jugadora. Para cualquiera, puedes tener algunas ideas sobre lo que quieres que hagan, pero cada jugadora es diferente: cuando te acercas a ellos, cómo les das información, cómo manejan las victorias, derrotas o expectativas.

"Lleva mucho tiempo conocer a alguien, y estamos en un momento en el que los entrenadores y jugadoras están cambiando mucho. Realmente no me gusta eso como entrenador, y como jugadoras es una tontería que ellas hagan eso".

"Hay miles de excelentes entrenadores, pero no es fácil conectar con alguien y realmente encontrar la energía adecuada. Todo el equipo me da una gran ambiente y mucha energía positiva todos los días. Creo que puedes aprender todos los días y usar esa experiencia es mejor. Me siento más floja, pero no me gusta la palabra "confianza" porque es algo que es realmente difícil de definir o describir. Estoy contenta con cómo estoy jugando y actuando".

- Timea Babos

Joyce podría  oincidir de esa manera con Babos, quien había pasado casi cinco años con Thomas Drouet y, lo que es más importante, en su disposición a reconstruir su clasificación en el Circuito Profesional de la ITF.

"Le tengo un gran respeto. Ganó el Abierto de Francia y luego, al día siguiente, llegó al evento Challenger en Manchester antes que yo. Ha hecho un gran esfuerzo para hacer una vuelta en individuales y para mí, eso es increíblemente impresionante. Muchas jugadoras pensarían en que acaban de ganar 400,000$ y "No necesito jugar ese Challenger". Eso me emocionó de inmediato".

Estrechamente perdiendo un wildcard para Wimbledon al terminar finalista en el evento de 100K en Ilkley, Babos superó una derrota en la fase previa de Roehampton ante la finalista de 2013 Sabine Lisicki para mostrar mejoras constantes durante todo el verano, llegando a las semifinales de otro evento Pro Circuit en Vancouver una semana antes del US Open.

"Me di cuenta de que estaba decepcionada con Wimbledon. Me preguntó si quería ir a casa con mi familia porque podía jugar dobles por su cuenta. En cambio, fuimos a la pistas cubiertas durante cinco o seis días, trabajamos mucho en ciertas cosas y nos dio un buen bloque de entrenamiento para prepararnos para este verano. Ella ha estado trabajando duro físicamente con un buen entrenador y fisio, y las cosas realmente están empezando a dar sus frutos".

De Pegula a Bouchard, y ahora a Babos, Joyce no es ajeno al arte del regreso, y parece haber convertido el arte en ciencia fría.

"El primer objetivo es llevarlas a donde puedan entrar en los cuadros principales, porque cuando estás entre las 70 u 80 principales, es más fácil hacer un horario y planificar el entrenamiento. Con los sacrificios que Timea hace, podría irse a casa o tomarse semanas. Ella me mostró que, desde el primer día, quería que subir su ranking de individuales, o por lo menos, para estar de nuevo en los cuadros principales de los torneos, y estaba dispuesta a hacer cualquier cosa por hacer eso. Como entrenador, no puedes pedir mucho más".

Por ahora, tampoco puede Babos, quien me recordó con entusiasmo que tiene pocos puntos para defender entre ahora y el Abierto de Australia el próximo año, un escenario que puede impulsarla aún más para subir en la clasificación de la WTA.

"No estamos estableciendo metas altas en este momento", aclaró el martes. "Voy paso a paso y está funcionando muy bien. No digo dónde quiero estar; solo salgo a cada partido, tratando de hacerlo lo mejor posible. Es más importante ir más despacio, pero ir más allá de solo tener una oportunidad, que he tenido un par de veces antes, y luego tendría un momento más difícil. Cada día es una nueva oportunidad y un nuevo desafío, y realmente creo en esto; realmente creo en el trabajo. Incluso si algo no funciona, siempre puedo decir que hice todo lo que pude de la mejor manera que pude".

Joyce es aún más optimista, si no confianza: Babos se topa con el concepto de confianza, teorizando, "es algo que es realmente difícil de definir o describir - de las perspectivas futuras de su estudiante estrella".

"No tengo dudas de que puede llegar más alto que nunca. Es una gran jugadora y las pequeñas cosas en su juego ya están mejorando. Está ganando muchos partidos. Cuando trabajo con una jugadora, no solo trabajo con cualquiera. Trabajo con jugadoras que creo que pueden hacerlo bien, y que soy un buen candidato para ellas. Espero que algo de mi confianza, y siento que a veces tengo más confianza en la jugadora que ellas mismas, se les pega.

"Creo que Timea es capaz de hacer grandes cosas en individuales. Todavía creo que tiene toneladas de cosas para mejorar, pero ya es una gran jugadora. Siento que la confianza que tengo en ellas veces se contagia, lo que es muy útil".

Babos se basará en ese gran apoyo contra Gauff, que probablemente tendrá un estadio detrás de ella, pero recién salida de presenciar el musical Frozen, una bienvenida fría, tomando prestada la frase, podría no molestarla de todos modos.