CINCINNATI, OH, EE. UU. - Pocas habrían predicho el ascenso meteórico de la ex No. 1 del mundo Ashleigh Barty a la cima del tenis femenino, excepto, tal vez, por la buena amiga y rival Maria Sakkari, quien juega contra la cabeza de serie No.1 el viernes en cuartos de final del Westen & Southern Open.

GALERÍA: Ashleigh Barty - 10 pasos hacia la cima del mundo

"Es muy difícil compararme con Ashleigh porque para mí, y dije esto el año pasado en Indian Wells cuando la vencí, Ashleigh es la mejor jugadora en la gira de la WTA", dijo después de superar a la dos veces ganadora de Wimbledon, Petra Kvitova esa semana.

Movida incluso por escuchar su nombre en la misma frase que Barty, la joven de 24 años fue efusiva en sus elogios a la actual campeona de Roland Garros, quien primero ascendió al No. 1 del mundo después de ganar el Nature Valley Classic en Birmingham hace dos meses..

"En ese momento, ella solo era Top 20, así que me alegro de haber dicho la verdad un poco antes que la mayoría de las personas. Es un cumplido decir que mi juego se parece al de ella".

Barty y Sakkari jugaron por última vez en Australia en enero, donde la australiana ganó en dos sets, y ambas disfrutan de la oportunidad de enfrentarse por tercera vez en 18 meses.

"María es una chica increíble", dijo después de sobrevivir a un duro partido a tres sets contra  Anett Kontaveit de Estonia. "Ella es realmente una de mis mejores amigas en la gira. Es una chica encantadora. No creo que puedas encontrar a nadie en el vestuario que tenga malas palabras sobre ella".

"Ella es realmente una persona humilde y trabajadora. Creo que cuando la gente así trabaja duro, son recompensados. Este año ha sido recompensada con algunos resultados fantásticos. He tenido algunos partidos increíbles con ella en el pasado".

"Creo que estas condiciones se adaptan a María cuando puede usar su saque kick, usar su golpe de derecha cuando tiene tiempo. Creo que ese es el desafío para mí mañana, es salir y tratar de anular ese servicio lo mejor que pueda e intentar y estar al tanto de algunos puntos".

"María es una chica increíble. No creo que puedas encontrar a nadie en el vestuario que tenga una mala palabra que decir sobre ella. Ella es realmente una persona humilde y trabajadora. Creo que cuando a la gente le gusta trabajar duro, son recompensados".

- Ashleigh Barty sobre Maria Sakkari

"Sabes mi opinión sobre Ash", agregó Sakkari en su propia conferencia de prensa posterior al partido. "Ella es genial. Todos los días, es como, '¡Oye amiga!' Es muy diferente. Es muy tranquila y tan relajada. Es una de las chicas más simpáticas en el vestuario y en la pista. Es muy agradable tener buenas personas cerca de nosotras.

"A las dos nos gusta golpear con nuestros golpes de derecha; no somos muy altas. Ella usa un poco más de cortado y sube más a la red. Me gusta correr más correr y hacer más pelotas".

En los extremos opuestos del espectro táctico, Sakkari y Barty compensan los déficits físicos: la primera mide 1’72 y la segunda mide 1´66, es la jugadora de menor altura del Top 10, con golpes de derecha, saques kick y niveles de condición física casi casi incomparables.

"Puedo decirte que he estado corriendo tanto en mis bloques de entrenamiento que no te puedes imaginar", sonrió Sakkari después de recuperarse de un set para derrotar a la ex pareja de dobles Aryna Sabalenka y anotar una tercera victoria consecutiva ante una Top 10. "Tengo un entrenador físico [George Panagiotopoulos] que estaba en atletismo, y realmente me hace correr mucho. Realmente estamos trabajando duro, y también estamos haciendo sesiones pesadas en la pista".

"Dije esto el año pasado en Indian Wells cuando la vencí: Ashleigh es la mejor jugadora en la gira de la WTA. En ese momento, ella solo estaba en el Top 20, así que me alegro de haber dicho la verdad un poco antes que la mayoría de la otra gente".

- Maria Sakkari sobre Ashleigh Barty

Barty siente que su enfoque en el aspecto físico ha sido esencial para ayudar a competir con Sabalenka, Kvitova y la ex No.1 del mundo Maria Sharapova, a quien venció en dos sets el miércoles.

"Personalmente, para mí fue un gran cambio y un gran enfoque tratar de asegurarme de que era la mejor atleta que podía ser, así como la mejor jugadora de tenis que podía ser. Van de la mano".

"No puedes golpear una pelota de tenis si no puedes alcanzarla o no puedes moverte hacia ella. Para mí, ese es uno de mis mayores enfoques. Estoy segura de que es para muchas otras mujeres, para bien".

Esa condición física se exhibió por primera vez en un gran escenario en el Abierto de Australia de este año, donde superó a Sharapova para llegar su primer cuartos de final de individuales, y los respaldó con una tres victorias Top 10 sobre Kiki Bertens, Kvitova y Karolina Pliskova, que parecían visiblemente fatigadas  mientras Barty rastreaba y redirigía sin esfuerzo su servicio más plano, y típicamente letal, y golpes de fondo. Con Simona Halep, ex No.1 de tamaño similar, que usa su propia marca física para que Barty al capturar el título de Wimbledon, lo que parece ser un cambio de paradigma es sorprendentemente más simple para la australiana de habla directa.

"Estamos encontrando una manera de entrar y neutralizarnos. Realmente no importa si eres grande, alta, baja o fuerte o lo que sea. Es una forma o forma que puede funcionar, y simplemente tienes que jugar tu marca de tenis, confiar en ti misma, hacer el trabajo y luego esforzarte por hacerlo mejor que puedas".