EASTBOURNE, Gran Bretaña - La ex No. 1 del mundo Simona Halep continuó su brillante inicio de la temporada de hierba con una dura batalla de 6-1, 4-6, 6-3 sobre la campeona del Samsung Open, Polona Hercog, para alcanzar los cuartos de final del Nature Valley International.

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"No fue nada fácil", dijo en su conferencia de prensa posterior al partido. "Sabía que en realidad ella va a golpear muy fuerte, y su golpe de derecha de hoy fue bueno, bastante fuerte. Su saque también, 189 km/h. Fue muy difícil restar".

"Pero sabía que tenía que mantenerme fuerte con mis piernas y no estar muy a la defensiva. Así que traté de mantenerme lo más cerca posible de la línea de fondo".

Halep y Hercog lucharon durante casi tres horas en el Miami Open en marzo, y la campeona del Abierto de Francia de 2018 se enfrentó nuevamente a la eslovena el miércoles, ganando en una hora y 48 minutos en la pista central.

Hercog, ex No.35 del mundo, usó el partido con Halep como trampolín para ganar su tercer título de la WTA en Lugano, y más tarde obtuvo su mejor resultado de Roland Garros desde 2010, sorprendiendo a la cabeza de serie No. 37 Aliaksandra Sasnovich en la primera ronda antes de empujar a la ex finalista Sloane Stephens a tres sets dos rondas más tarde.

Recién salido de una victoria por venganza sobre Hsieh Su-Wei, quien terminó su racha de nueve victorias consecutivas en el Grand Slam en Wimbledon del año pasado, Halep pensó que la hierba podría quitar algo de la suerte de los golpes de fondo de Hercog, y eso parecía ser el caso en el primer set como este última  no hizo ningún ganador por 10 errores no forzados. Mientras tanto, la rumanajugó al tenis de campo perfecto, compitiendo con una ventaja de 5-1 detrás de algunos tiros audaces desde la línea de fondo y la red.

Un juego final de maratón representó la batalla por venir, ya que Hercog salvó cinco puntos de set en su propio servicio antes de que Halep se afianzara el primer set, y se recuperó de un break en el segundo para estar a dos juegos de una victoria en dos sets.


Hercog, de 28 años, apretó desde allí, ganando los últimos tres juegos del set para iguala rel partido, rompiendo a la cabeza de serie No.6 en blanco hacia un set decisivo.

Halep se estabilizó para comenzar el set final, ganó de forma decisiva su saque en blanco y creó puntos de break en el saque de Hercog, dejando a la jugadora de la previa atascada en la línea de fondon para asegurar el resto en su tercera oportunidad.

"Quería ser más agresiva, y también abrí la pista mejor. No le di ángulo".

La rumana, que también se adjudicó otra victoria en dobles con Raluca Olaru después de haber derrotado a las cabezas de serie No.1 Gabriela Dabrowski y Xu Yi-Fan el domingo, continuó su dominio en el servicio para consolidarse y aseguró una segundo brela en el servicio de Hercog para una ventaja de 4-0.


A dos puntos de un déficit de 0-5, Hercog hizo un último intento, reduciendo la brecha a solo una ruptura y salvó dos pelotas de partido en su propio servicio. Halep se mantuvo firme, consiguiendo dos pelotas de partido más mientras sacaba en el siguiente juego, logrando la victoria en su cuarta oportunidad.

"Cuando tienes un momento difícil durante un partido, también en Wimbledon tendré uno, seguro, estaré mejor. Estaré lista para cambiar algo, para darme cuenta porque no hay coaching en la pista".

"Hoy fue un buen día porque subí y bajé un poco, y también porque tuve unos cuantos problemas en el segundo set fue muy buena para mí".

En total, anotó 21 ganadores con 21 errores no forzados, y aprovechó seis de las 15 oportunidades de break a lo largo del partido. Hercog golpeó a 18 ganadores, pero luchó por la consistencia, acumulando 40 errores no forzados en total.

"Es diferente porque soy diferente", dijo sobre su mentalidad desde que ganó un título de Grand Slam. "Veo el tenis diferente ahora. Veo el torneo diferente.

"Mi objetivo es simplemente estar bien en la pista e intentar jugar mi mejor tenis cada vez que piso la pista. Ya no estoy pensando en el resultado, pero todavía estoy motivada. Así que este es el cambio".

El siguiente paso para Halep es una revancha con su rival y ex No. 1 del mundo, Angelique Kerber, quien superó a Rebecca Peterson más temprano ese día. Halep y Kerber jugaron tanto en el Abierto de Australia como en el de Francia, y Halep ganó ambos encuentros en tres sets.

Su último partido en la hierba fue en Wimbledon en 2016, donde Kerber ganó en dos sets apretados en el camino a la final.

"No la he visto jugar, pero sé que a ella le gusta jugar en hierba. Ella ganó Wimbledon el año pasado. Definitivamente tiene confianza en esta superficie".

"Pero para mí, no hay nada que perder. Mañana solo quiero ir allí para intentar ganar el partido, para acostumbrarme más y más a esta pista. Ojalá pueda ganar, pero no importa el resultado. Yo sólo quiero jugar buen tenis".