PARÍS, Francia - La cabeza de serie No. 31 Petra Martic rompió por fin con siempre llegar a la cuarta ronda en un Grand Slam a modo de combate en Roland Garros, superando un set y break en contra para superar a Kaia Kanepi 5-7, 6- 2, 6-4 en dos horas y 12 minutos.

El resultado establece una revancha en la próxima ronda de la final de abril en Estambul contra otra debutante cuartofinalista, la adolescente checa Marketa Vondrousova. Martic, que también se convierte en la primera cuartofinalista croata en París desde la carrera por el título de Iva Majoli en 1997, volcó su forma pasada en esta etapa de manera dramática. La joven de 28 años había perdido las cuartas rondas principales anteriores que había disputado, incluidas dos veces aquí en 2012 y 2017. Por el contrario, Kanepi había ganado seis de sus ocho, con sus únicas derrotas en octavos de final del Grand Slam en el US Open en 2014 y 2018 ante Serena Williams.

La pareja ha estado en el WTA Tour durante la mayor parte de una década, aunque ambas se han visto obligadas a estar apartadas por lesiones pero nunca se habían enfrentado antes de hoy. Martic, con menos éxito en esta coyuntura en un Slam, parecía nerviosa desde el principio, cometiendo nueve errores no forzados solo en los primeros tres juegos, pero pronto se calmó y consiguió que su derecha quedara bajo control para frenar el primer break

Sin embargo, Kanepi devolvió el golpe de inmediato, disparando ganadores consecutivos de cada ala para que retrocedieran. En un resto del set muy disputado, el próximo punto de break se vería sería un punto de set, ya que Martic cumplió con un récord de 5-6, y aunque la campeona de Estambul demostró valentía al ensayar una jugada de saque y volea, Kanepi reiniciaría el punto con un lob y, finalmente, ganar el set cuando el revés de  Martic encontró la red.

Sin embargo, en el segundo parcial, Martic demostró exactamente por qué ha logrado el mayor número de victorias en tierra batida en el WTA Tour este año, con su récord de 14-2 en este partido, que incluye un primer título en Estambul, Turquía. A pesar de perder los primeros ocho puntos del set en una ráfaga de errores y dobles faltas, Martic devolvió el golpe para ganar seis juegos consecutivos e igualar el marcador.

La dejada de la semifinalista de Charleston, en particular, hizo maravillas, con una que hizo reaccionar al público. Pero Martic fue incapaz de sostener su racha cuando se puso en marcha el decisivo, y fue Kanepi quien mejoró el ritmo desde la línea de fondo para tomar una ventaja de 2-0 una vez más.

Sin embargo, en pleno flujo y al borde de escapar con el partido, Kanepi despilfarró una ventaja de 40-0 para el 3-0, cometiendo una serie de errores al dejar caer el servicio dos veces y poner a Martic al mando.

A medida que el impulso pasaba de una jugadora a otra, el partido hacía cada vez más interesante. La croata no pudo aprovechar su ventaja: el juego a la red que permitió que Kanepi golpeara un pase de revés para recuperarse, y la estonia parecía haber recuperado la ventaja cuando evitó tres puntos de rotura para mantener 4-3, mostrando un gran defensa mientras Martic la arrastraba por la pista con golpes y passings para pasar por ese juego.

Pero cuando el partido alcanzó su punto culminante, fue Martic quien encontró la magia necesaria. El octavo juego fue un fascinante mini-concurso propio: un Martic tambaleante, que cometió dobles faltas consecutivas en este juego, se encontró con un punto de break para quedarse atrás 3-5 en cuatro ocasiones. Pero cada vez, ella encontraba los saques y los golpes de fondo que necesitaba para aferrarse y, finalmente, ganar su saque para el 4-4.

Como liberada por ese control, el desenlace encontraría a Martic alcanzando nuevas alturas. Dos maravillosos puntos defensivos allanaron el camino para un break en blanco en el servicio Kanepi; y estando cerca de terminar su racha de derrotas en la cuarta ronda, no había signos de nervios. En lugar de eso, hubo otro lob para alcanzar pelota de partido, y se deleitó cuando un revés de Kanepi encontró la red para sellar un gran logro para Martic.