PARÍS, Francia - La cabeza de serie No. 12 Anastasija Sevastova triunfó en un glorioso y por excelencia épico partido de tierra batida contra la cabeza de serie No.20 Elise Mertens para llegar a la cuarta ronda de Roland Garros por primera vez, salvando cinco pelotas de partido en un emocionante desenlace y finalmente triunfando 6-7 (3), 6-4, 11-9 en tres horas y 18 minutos: el partido más largo del torneo hasta ahora.

A pesar de la afinidad de su juego de delicadeza con las superficies naturales, la letona solo había alcanzado la segunda semana de competiciones en pista dura: ha alcanzado al menos los cuartos de final del US Open durante los últimos tres años, así como la cuarta ronda en el no Abierto de Australia. Este resultado es un gran avance en ese frente, marcando la primera vez que Sevastova ha progresado a la cuarta ronda en París, y extiende su cara a cara contra Mertens a 2-0, habiendo derrotado previamente a la belga 7-6 (2), 5-7, 6-1 en la primera ronda de Mallorca en 2017 en camino a su primer título de pista de hierba.

Un primer set muy igual giró en torno a quién podría aumentar su intensidad en momentos clave. Después de seis mantenimientos de saque relativamente tranquilos para abrir el partido, las cosas comenzaron a calentarse. Mertens hizo el primer movimiento, ganando un glorioso punto de tierra batido clásico con una dejada, un lob y finalmente una volea, allanando el camino hacia el primer break cuando Sevastova cometió una doble falta, y de ahí a una ventaja de 5-3 cuando la semifinalista del US Open desperdició una ventaja de 0-40 para romper con una serie de errores de revés.

Pero Sevastova le devolvió el golpe a pesar de la defensa estelar de Mertens, derribando dos aces y haciendo girar un dejada lob,  y ella no dejaría pasar por segunda vez la oportunidad de 0-40 consecutivos, girando la dejada de nuevo y clavando un passing para igualar 5-5.

Sin embargo, en el tiebreak que siguió, un intento errado de dejado de la jugadora de 29 años puso a Mertens adelante, y la campeona de Doha aprovechó su ventaja con un servicio fuerte y un brillante ganador de derecha para ganar el primer set.

Mertens ahora estaba golpeando su revés en particular maravillosamente, pero Sevastova logró contener la marea al aumentar su agresión de línea de fondo cuando comenzó el segundo set. Una serie de reveses a la línea ayudó a la finalista de Beijing a atravesar una fuerte lucha para romper su cuarta oportunidad por 2-1, y luego, mientras Mertens se tambaleaba con dos dobles faltas, Sevastova se abalanzó, disparando a un veloz ganador de derecha para aprovechar el doble break.

 

Esa ventaja casi no fue suficiente: Mertens es conocida por ser una gran competidora y comenzó a abrirse camino hacia la red con determinación mientras avanzaba hacia el set. Recuperando ambos breaks, la semifinalista del Abierto de Australia de 2018 subió de nivel en el 4-4 con un delicado contragolpe. Pero para crédito de Sevastova, la joven de 29 años se mantuvo firme frente a la remontada, desplegando maravillosamente su renombrada variedad para volver a romper, sellando cada uno de los dos juegos siguientes con una dejada para igualar el encuentro a un set cada una.

A estas alturas, ambas jugadores estaban en pleno ritmo ​y el tercer set se convirtió en una obra maestra de pista de tierra batida. Combinando golpes con efecto y cortados con ataques más planos, Mertens y Sevastova usaron cada centímetro de la pista y todas las formas posibles de golpear la pelota mientras intentaban maniobrarse mutuamente. La improvisación y la invención se mostraron a la vista de ambas, con Sevastova acariciando los golpes y los ángulos imposibles a voluntad y Mertens se apresuró a contrarrestarlos. Con ambas deslizándose por la pista para brillar en defensa, una serie de cuatro breaks de servicio consecutivas terminó con Mertens 3-2 antes de que cada uno comenzara a poner su autoridad con su saque.

Liderando 5-4, Mertens llegó al borde de la victoria con un par de momentos de magia: una dejada ganadora defensiva saltó sobre la red en toda su extensión, y una maravillosa respuesta a una dejada de Sevastova. Pero Sevastova salvaría la pelota de partido al aplastar a un ganador de derecha,y, increíblemente, el drama y la calidad se elevarían aún más cuando el partido alcanzara su punto culminante.

 

Sacando  5-6 en contra, Sevastova salvó otras dos pelotas de partido de manera espectacular: la segunda con una atrevida volea, y la tercera con una dejada cargada con tanto giro que rebotó hacia los lados. Este último era un truco tan bueno que lo repetiría de inmediato, esta vez de derecha: ese truco hizo enloquecer al público.

Todo lo que Mertens pudo hacer fue detener a una Sevastova que ahora estaba golpeando su golpe de derecha con renovado fervor, pero la joven de 23 años de alguna manera rechazó dos puntos de break para aferrarse a su próximo juego de servicio, y en 9-8 tuvo dos oportunidades más para llevarse la victoria. Pero una vez más, Sevastova encontró su mejor tenis con la espalda contra la pared. Un ganador de servicio salvó una cuarta pelota de partido, y un ganador de revés a la línea salvó la quinta. Como lo tuvo seis juegos antes, Sevastova inmediatamente repitió un ganador de revés en la línea, esta vez cruzado, en el siguiente punto.

La antigua agresión de la No.11 del mundo dio sus frutos por fin en el próximo juego. Girando la dejada repetidamente contra un Mertens agotada y casualmente lanzando ganadores de más allá del alcance de la belga, Sevastova finalmente ganó el saque de su oponente. Al frente, por primera vez en el set, no se equivocó al subir a la línea en el próximo juego, sirviendo en blanco de manera enfática y elevando su cantidad de ganadores a 52 para sellar una magnífica victoria. A continuación, con un puesto en la final de cuartos de final en juego, se medirá al fenómeno de 19 años Marketa Vondrousova.