SHENZHEN, China: la defensora del título y favorita número 8, Elina Svitolina, se convirtió en la primera jugadora en clasificarse para las semifinales de las Shiseido WTA Finals de Shenzhen, ganando su séptimo partido consecutivo en el final de año para despachar a la cabeza de serie número 5 Simona Halep por 7-5, 6-3 en una hora y 39 minutos.

La ucraniana tuvo que contener varios parches de forma solvente de Halep, pero finalmente, como ha hecho tantas veces en su carrera, demostró ser la mejor jugadora del partido, capaz de seleccionar y ejecutar los tiros correctos para evitar renunciar a su liderazgo. El resultado venga dos derrotas anteriores a manos de Halep esta temporada, un thriller en las semifinales de Doha y una competencia bastante más unilateral en las semifinales de Wimbledon, y cuadra su enfrentamiento general en cinco victorias cada una (aunque ahora Svitolina lleva 5-4 a nivel WTA).

Svitolina saltó de los bloques con un comienzo más agudo, golpeando sus puntos con precisión para atravesar 14 de los primeros 18 puntos, tomando una rápida ventaja de 3-0 sobre una Halep llena de errores. Pero la rumana no permaneció en ese nivel por mucho tiempo: con algunos golpes brillantes del ala derecha en particular, Halep regresó al nivel en 3-3.

Pero así como parecía que el impulso podría girar completamente hacia la campeona de Wimbledon, que tenía un punto de quiebre para subir 4-3, Svitolina se mantuvo firme para contener la amenaza inminente. Un gran golpe de revés en provocó un golpe de derecha de Halep para evitar el punto de quiebre.

 

 

Sin embargo, al final del set, fue Svitolina quien percibió el momento de intensificar. Su  6-5 contó con más ganadores directos que cualquier otro juego en el set, y la preparó para un break para capturar el set cuando Halep recayó en un error, llevando su cuenta para el set a un inusual 21.

A pesar de lo apretado del primer set, el terreno sería aún menos fácil cuando comenzara el segundo acto. Ambas jugadores usaron cada centímetro y ángulo de la cancha en sus intentos de maniobrar a la otra, pero la mayoría de las veces fue Svitolina quien tradujo esto en los resultados del marcador. Halep haría el primer movimiento, la ex No. 1 del mundo golpeando a un ganador limpio de regreso de revés para subir 2-1, pero Svitolina respondió al atraparla inmediatamente a través de una mini pelea de tres dos, terminando con una defensa espectacular.

A partir de ahí, la semifinalista de Wimbledon y el US Open estaba en el asiento del conductor: no solo exhibió su característica recuperación, sino que cuatro aces la ayudaron a desarrollar algo más de comodidad en el servicio, y encontró una manera particularmente creativa de terminar una jugada extendida cortando un golpe de derecha en la cancha con tanto giro que aterrizó como un ganador limpio.

Al igual que en el primer set, la conciencia de Svitolina sobre cuándo ajustar sus tácticas de acuerdo con el momento del marcador fue nítida. Un puñado de errores de Halep en el octavo juego abrió la puerta ligeramente, y, subiendo la apuesta, Svitolina la atravesó, rompiendo con una volea de revés.

Al servir para el partido, la jugadora de 25 años tuvo un bamboleo menor, pero Halep no pudo aprovechar dos puntos de quiebre, y el servicio del embrague finalmente llevó a Svitolina a la línea y a las semifinales por segundo año consecutivo.