ZHUHAI, China - La cabeza número 4 Aryna Sabalenka de Bielorrusia reclamó el último lugar restante de las semifinales en el Hengqin Life WTA Elite Trophy Zhuhai, superando a la cabeza de número 6 Elise Mertens de Bélgica 6-4, 3-6, 7-5, ganando el Grupo Rose y clasificarse para las semifinales.

En una contundente batalla entre las dos miembros del mejor equipo de dobles de esta temporada, las campeonas del US Open se unirán como las cabezas de serie número 1 en las  Shiseido WTA Finals de la próxima semana en Shenzhen. Sabalenka logró la victoria en dos horas y 20 minutos, igualando su cara a cara en individuales 2-2.

La bielorrusa continúa una rica forma en China con su entrada en las semifinales de Zhuhai. Tres de los cuatro títulos individuales de la WTA de Sabalenka han sido en China, incluida una exitosa defensa del título en el Dongfeng Motor Wuhan Open el mes pasado.

Cada jugadora tuvo cuatro breaks de servicio en el partido mientras evitaba la mayoría de los puntos de quiebre a los que se enfrentaron: Mertens salvó siete breaks de servicio mientras que Sabalenka salvó nueve. Al final, Sabalenka ganó el 73 por ciento de sus primeros puntos de servicio para obtener la victoria, a pesar de diez dobles faltas durante el encuentro.

Sabalenka ahora luchará con Karolina Muchova de la República Checa por un lugar en la prestigiosa final. La cuartofinalista de Wimbledon, Muchova, ganó su lugar en la semifinal con una extenuante victoria en tres sets, sobre la ganadora número 2, Sofia Kenin, el viernes de los  Estados Unidos.

El estilo suave de Mertens puso a Sabalenka en problemas al comienzo del primer set cuando la bielorrusa se enfrentó cuatro pelotas de break en 2-2, pero el juego contundente de Sabalenka la ayudó a borrar esas oportunidades y atravesó un juego de 10 minutos para ganar su saque 3-2. Mertens continuó sin problemas con su servicio ganando una volea para el 3-3, y luego ganando en blanco para el 4-4.

Sabalenka, en esta coyuntura, aún mantenía la compostura mientras lanzaba la pelota, emergiendo la ganadora en un par de intercambios largos para mantener por 5-4. Sabalenka luego fue a por todas con grande restos al comienzo del próximo juego y fue rápidamente recompensada con una ventaja de 0-40 y una triple pelota de set. Mertens salvó dos, pero en la tercera, Sabalenka cerró una jugada con un ganador de derecha para llevarse el primer parcial.

Sin embargo, Mertens cambió el guión en el segundo set, disparando un ganador de derecha para alcanzar el triple punto de break en 1-1. Sabalenka peleó dos oportunidades, pero disparó un error no forzado en el tercero para ceder el break a la belga. Mertens se aferró a esa ventaja, sobreviviendo a un punto de break antes de mantenerse por 4-2 con un emocionante ganador en ángulo.

El recuento de errores no forzados aumentó para Sabalenka a medida que avanzaba el set, y le entregó un punto de et a Mertens en el 5-3 con un error de revés a la red. Mertens terminó ganando el set después de que Sabalenka golpeó un último error no forzado en la red, y la belga se encontró en igualdad de condiciones con su compañera de dobles.

Sabalenka enderezó su camino al principio del decisivo, subiendo un break para el 2-1 después de que Mertens cometió una doble falta en el cuarto punto de set de ese juego. Sin embargo, Sabalenka no pudo mantener sus errores no forzados bajo control cuando más lo necesitaba, y le devolvió el break de inmediato.

La bielorrusa volvió a tomarse un break una vez más, reclamando una ventaja de 5-4 después de extender un intercambio con una defensa tremenda antes de disparar un malvado golpe de derecha para un ganador limpio. Sin embargo, Mertens se defendió una vez más, ya que la belga sacó una defensa increíble mientras Sabalenka estaba sirviendo para la victoria, y ella igualó el partido en 5-5.

Sin embargo, Sabalenka rompió nuevamente en el siguiente juego después de que Mertens falló un golpe de derecha mientras estaba en el punto de break. Con una segunda oportunidad de servir el partido, Sabalenka produjo errores que hicieron que se evaporasen las pelotas de partido, y Mertens alcanzó el punto de break para llegar a un desempate decisivo.

Sin embargo, Sabalenka evitó el punto de break con un gran golpe, que culminó con un ganador de revés cruzado. Un servicio fuerte creó el tercer punto de partido para la de Bielorrusia, que finalmente ganó con un golpe de derecha que forzó el error.