ZHUHAI, China: Un buen comienzo para la cabeza de serie número 6 Elise Mertens en el Hengqin Life WTA Elite Trophy Zhuhai también fue el final de la participación de la cabeza de serie número 9 Maria Sakkari en el torneo cuando la belga ganó si partido por 6-2, 3-6, 6-1 en una hora y 44 minutos.

Después de haber perdido ayer 6-4, 6-3 ante la cabeza de serie número 4 Aryna Sabalenka, Sakkari termina con un registro de 0-2 en el Grupo Rose y no puede llegar a las semifinales, mientras que el choque de Mertens con su compañera de dobles a fines de esta semana decidirá cuál de las dos avanza a semifinales. Para configurar eso, Mertens pudo registrar su primera victoria  sobre su oponente griega desde 2014: ese año logró tres victorias en cuatro eventos de la ITF, pero desde que ascendió al Grand Slam y al nivel de la WTA, Sakkari había ganado sus dos encuentros previos a esta semana.

Hoy, sin embargo, la inconsistencia de la campeona de Rabat fue su talón de Aquiles. Sakkari tuvo su parte de los mejores momentos, particularmente al golpear una serie de ganadores limpios de resto en las etapas iniciales, pero después de ganar su primer juego de servicio con cuatro ganadores de saque consecutivos, sus golpes contaban poco en el marcador cuando se contrarrestaba con una serie de errores de golpe de fondo. Además, cada vez que Mertens estaba en problemas con el servicio, la cuartofinalista del US Open apretaba su juego y recuperaba el impulso.

Después de lograr el primer break  para el 2-1, Mertens logró salir de un déficit de 0-40 en el sexto juego, el comienzo de una racha ganadora de 12 puntos que la llevó al borde del set, en su segunda pelota de set cuando otro golpe de derecha Sakkari encontró la red.

Cuando la campeona de Doha mantuvo un punto de break en el primer juego del segundo set, el partido podría haberse escapado fácilmente de Sakkari, quien está disputando solo su segundo torneo después de una pausa de dos meses después del US Open para recuperarse de una lesión en la muñeca. Pero la jugadora de 24 años fue capaz de cambiar ese juego para mantenerlo, lo que provocó un cambio de impulso dramático. Ayudada por un mayor dinamismo y precisión desde el suelo junto con el revés de una Mertens repentinamente propenso a errores, Sakkari rompió rápidamente dos veces para construir una ventaja de 4-0.

Un punto por 5-0 se le escapó, y aunque las faltas dobles consecutivas de Mertens, tomando su cuenta para el set a cuatro, pusieron a la joven de 23 años abajo 5-1 de todos modos, las semillas de recuperación de Mertens habían sido plantadas después  a mitad de partido. La semifinalista del Abierto de Australia 2018 evocó una serie de brillantes ganadores de revés para obtener otros dos juegos en el marcador, y aunque era demasiado tarde para rescatar el set, que Sakkari selló con su tercer ace, Mertens tomó esta forma en el decisivo.

Moviéndose con clase alrededor de la pista y golpeando su revés con autoridad, Mertens salió de una secuencia de tres breaks con una ventaja de 3-1 cuando el tempestuoso juego de Sakkari comenzó a fallar de nuevo.

A partir de ahí, Mertens tomó el control para acelerar hasta la línea de meta, ganando 16 de los 21 puntos finales del partido, ya que Sakkari se equivocó en todo, desde golpes por encima de la cabeza a puntos directos. La recta final incluyó los primeros dos aces del partido de Mertens y algunos puntos defensivos espectaculares en el juego final para capturar una victoria que refuerza las esperanzas de la No. 18 del mundo de salir de la fase de grupos de Zhuhai en su segunda participación aquí.