ZHUHAI, China - La cabeza de serie número 1 Kiki Bertens recurrió a todas sus reservas para lograr una ardua victoria 7-6 (5), 6-2 sobre la cabeza de serie número 8 Donna Vekic en una hora y 59 minutos para abrir el Grupo Azalea en el Hengqin Life WTA Elite Trophy Zhuhai.

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La pareja ha entregado algunos de los momentos más dramáticos de esta temporada en todos los continentes y temporadas: Vekic salvó dos pelotas de partido para derrocar a Bertens en la segunda ronda de Brisbane 7-6 (5), 1-6, 7-5 en la primera semana del año, pero sería incapaz de cerrar su primer partido en Beijing hace tres semanas a pesar de sacar para el triunfo, con Bertens escapando 3-6, 6-1, 7-6 (3). En el medio, la holandesa capturó su primer título bajo techo en San Petersburgo al vencer a Vekic 7-6 (2), 6-4 en la final, y hoy salió victoriosa por tercera vez consecutiva para tomar una ventaja de 4-3 en sus encuentros.

En el transcurso del primer parcial de una hora y 20 minutos, hubo poco entre las dos competidoras hasta el final. Los primeros cuatro juegos solo tardaron 28 minutos en completarse, y al final de esto, fue Vekic quien tuvo la ventaja. Desatando toda la ferocidad de su golpe de derecha y puntos magníficos a la red, la croata había roto el saque de Bertens en el juego de apertura y luego había sacado dos mini-épicos breaks, los cuales habían terminado después de cuatro deuces con Bertens conectando golpes fáciles en la volea de drive y por encima de la cabeza.

Pero la campeona de Madrid, que jugó su séptima semana consecutiva en dos continentes después de intentar su plaza en las Shiseido WTA Finals de la próxima semana Shenzhen, no se detuvo ni en la decepción de fracasar en esa búsqueda ni en su mal comienzo hoy. En cambio, Bertens se preparó magníficamente para la batalla, resistiendo los disparos desenfrenados de Vekic para enfocarse en ejecutar lo básico en puntos clave.

Un primer ace evitó un punto para que Vekic subiera un doble break, con un claro ángulo de derecha para ganar su saque,  cuando la cuartofinalista del  US Open perdió descuidadamente el control de su derecha en el próximo juego para que Bertens volviera al servicio, la de 27 años de edad, necesitaba poco más estímulo para ganar el partido con voluntad, y saque.

El famoso saque de Bertens fue crucial para su regreso. Bajo presión nuevamente en el séptimo juego, ella salvaría tres puntos de break, dos con simples golpes, y cerraría el juego con tres ganadores consecutivos de servicio para avanzar por primera vez.

Aunque ambas jugadoras ahora estaban lo suficientemente entrenadas en el servicio para registrar cinco retenciones consecutivas sin otro punto de break a la vista, nuevamente Bertens fue quien superó a Vekic en los puntos más grandes para superar el tiebreak. Con un marcador de 4-5, a la semifinalista de Roland Garros de 2016 se le ocurrieron una serie de brillantes golpes de revés a la línea, el segundo un pase tras un golpe de  Vekic bastante tentativo, antes de que un golpe de derecha Vekic errante sellara el set.

Esa derecha, tan electrizante en las primeras etapas, sería en gran parte responsable de la caída abrupta de la de 23 años en el segundo set. Incapaz de encontrar la pista con ella cuando más lo necesitaba, Vekic dejó caer el servicio tres veces seguidas, dos veces desde el punto del juego, mientras que tuvo un impacto cada vez menor en el servicio de Bertens para quedarse atrás 0-5.

Bertens, mientras tanto, continuó acumulando aces, sumando ocho en total, además de mostrar un notable juego defensivo. Hubo un pequeño tropiezo al acercarse a la línea de meta cuando Vekic logró romper y obtener dos juegos en el marcador, pero en el segundo intento de servir la victoria, Bertens fue impecable en enviar los primeros servicios en auge para ganar su saque en blanco.