ZHUHAI, China - La cabeza de serie número 4 Aryna Sabalenka abrió su campaña Hengqin Life WTA Elite Trophy Zhuhai 2019 con una eficiente victoria 6-3, 6-4 sobre la cabeza de serie No.9 Maria Sakkari en una hora y 20 minutos para comenzar la fase de grupos del Grupo Rose.

La bielorrusa participa por segunda vez en Zhuhai, habiendo caído en las etapas de la fase de grupos en 2018, y conectó seis aces para abrir su búsqueda para mejorar eso este año mientras rompió el saque de su oponente una vez en cada set. Sabalenka también se vengó de Sakkari, quien estaba jugando solo su segundo partido después de un paréntesis de dos meses después del US Open para recuperarse de una lesión en la muñeca, después de haber perdido ante la griega 6-7 (4), 6-4, 6- 4 en la tercera ronda de Cincinnati en agosto.

Un asunto dominado por el servicio en el que los intercambios fueron pocos y distantes entre sí, vio a ambas jugadoras dominando con sus primeros servicios mientras fluían los saques directos y los ganadores del servicio. Durante el primer set, Sabalenka ganaría el 88% de sus puntos de primer servicio con Sakkari solo por detrás con el 79%, y los primeros siete juegos pasaron en una serie de juegos de servicio rápidos.

No es que no hubiera oportunidades: Sabalenka tuvo que esquivar cinco pelotas de ruptura en el tercer juego y sobrevivió a tres dobles faltas en el séptimo, mientras que Sakkari pudo salvar dos puntos de break en el sexto. Pero cada una lograría grandes saques para salir de problemas, hasta que en el octavo juego Sabalenka dio un paso al frente para aprovechar el segundo servicio menor de Sakkari, que le dio a la jugadora de 24 años solo el 27% de los puntos con el comparación con el 61% de Sabalenka. Corriendo a la red con prontitud, la campeona de Wuhan rompió con una fina y profunda volea de derecha, y rápidamente sirvió el set, terminando con un audaz saque y volea que vio su último disparo tocar la red para rebotar fuera del alcance de Sakkari. 

El segundo set replicaría casi exactamente el patrón del primero, abriendo con ocho retenciones consecutivas. Solo Sabalenka perdería oportunidades durante este paso del juego, desperdiciando un punto de break en el tercer y quinto juego, pero fue Sakkari quien se sentía cada vez más frustrada con su incapacidad para impactar los juegos de servicio de su rival.

Con 4-4, Sabalenka volvería a estar cerca de acabar el set. Tanto en términos de tácticas como de ejecución, las incursiones de la joven de 21 años a la red resultaron clave: apresurando la red a rendimientos profundos, obligaría a Sakkari a cometer el error de conceder la única ruptura del set, y a pesar de dos dobles faltas más ella intentó entregar la victoria llevando su cuenta a ocho, la única negativa de Sabalenka para el día, la No. 14 del mundo continuó con éxito la estrategia para sellar la victoria.