MOSCÚ, Rusia - La cabeza de serie úmero 3, Belinda Bencic, superó un comienzo lento para vencer a la clasificatoria Kirsten Flipkens 7-6 (8), 6-1 en una hora y 34 minutos y llegar a las semifinales de la Kremlin Cup manteniendo así vivas sus esperanzas de debutar en las Shiseido WTA Finals Shenzhen.

La suiza número 1, que ahora ha ganado tres partidos consecutivos contra Flipkens para extender su ventaja directa a 3-1, ahora está a solo una victoria de sellar su primer lugar en el gran espectáculo de fin de año. Actualmente en el décimo lugar en la Porsche Race a Shenzhen, una derrota de Kristina Mladenovic en las semifinales de mañana garantizaría que Bencic superaría  tanto a Serena Williams en el octavo lugar como a Kiki Bertens en el noveno lugar para conseguir el último puesto.

Sin embargo, la semifinalista del US Open tuvo que luchar duro por segunda ronda consecutiva. Después de remontar un 0-3 en el set final contra Polona Hercog en la segunda ronda, Bencic rápidamente se encontró 1-4 contra Flipkens. La belga estaba sirviendo fuertemente, disparando tres aces en sus primeros tres juegos de servicio, y fue astuta al usar su delicadeza para desconcertar a Bencic: un hermoso globo volea le dio el break en el cuarto juego.

Sin embargo, Bencic demostraría su espíritu de lucha al resolver el enigma de Flipkens para volver al set. En un juego titánico de ocho minutos, la joven de 22 años quitó tiempo a su oponente restando lo antes posible, y sería recompensada en su cuarto punto de break cuando la No.120 del mundo envió un golpe de derecha.

En pleno flujo, Bencic recitaba cinco de seis juegos para convertir un déficit de 1-4 en una ventaja de 6-5 con un break propio, capturado con un brillante pase de revés. Pero cuando se trataba de cerrar el set desde una posición ganadora, las cosas se volvieron bastante más complicadas para la campeona de Dubai. Con Flipkens ensayando un contraataque propio, forjando un punto de break con un pase intermitente, un aplastante golpe a la línea de fondo de Bencic significaría que el set se decidiría por un tiebreak.

Sería dramático: los golpes confiados de ambas alas construirían una ventaja de 5-2 para Bencic, pero Flipkens lo recuperaría y, para frustración de Bencic, alcanzaría el punto de set pero después de una doble falta de la No. del mundo. Sin embargo, un golpe directo a la red desperdició esa oportunidad para la jugadora de 33 años, y aunque otro golpe por encima de la cabeza de Bencic le dio otra oportunidad, su audaz intento de saque y volea fue atrapado por un brillante resto de la finalista de Mallorca. Eventualmente, fue Bencic quien ideó dos toques de magia para atravesar el primer parcial: un intercambio de gran calidad terminado con estilo con una volea, y luego superando a Flipkens en un clásico punto de pista con un pase de revés.

El primer set solo había durado una hora y cinco minutos, y su importancia había aumentado a medida que avanzaba. Con el cinturón puesto, el juego de Bencic se volvió visiblemente más relajado: anticipándose a todos los astutos patrones de Flipkens, la ex No. 7 del mundo pudo mantenerse un paso por delante de su rival veterana mientras corría hacia la línea de meta.

Al ganar 18 de 21 puntos en un determinado momento, Bencic irrumpió en una ventaja de 5-0 con un doble break, atrapando a la ex semifinalista de Wimbledon repetidamente con la profundidad de sus restos y la redirección de la pelota. Aunque una retención sólida permitió a Flipkens detener la marea y evitar el rosco,  Bencic vendría con aces consecutivos y una volea de impulso enfática, su 16a ganador del partido, para cerrar la victoria.