BEIJING, China - En un primer choque muy esperado y fascinante entre las dos campeonas más recientes del US Open, la cabeza de serie No.4, Naomi Osaka, superó un set y un break en contra en el segundo y tercer set para llevarse los honores 5-7 , 6-3, 6-4 sobre la cabeza de serie  número 5 Bianca Andreescu en dos horas y 14 minutos para llegar a las semifinales del China Open.

El resultado pone fin a la racha ganadora de Andreescu, que se remonta a la cuarta ronda de Miami en marzo, a los 17 años, pero extiende a ocho para la campeona del Toray Pan Pacific Open, Osaka, en el swing asiático de este año. La número 1 japonesa, que golpeó 31 ganadores con 30 errores no forzados y 10 aces, también ha enfrentado la primera derrota de Andreescu a manos de una rival del Top 10 en nueve partidos.

Sin embargo, el gran juego competitivo de la canadiense estaba totalmente expuesto mientras atacaba sin piedad el servicio de Osaka. A pesar de que la japonesa número 1 ganó el 78% de sus primeros servicios hoy, el enfoque implacablemente agresivo de Andreescu para devolver el segundo servicio la limitó a solo el 31% de esos puntos y significó que mantener su saque, incluso con una ventaja, rara vez era sencillo: Osaka perdió su saque en 40-0 en el primer juego, 40-30 en el quinto y 30-0 en el penúltimo juego del set.

Andreescu, mientras tanto, también estaba desplegando su repertorio completo desde el suelo, rompiendo el ritmo con golpes cortados penetrantes antes de inyectar un ritmo repentino para tomar el control. Obligada por la anticipación suprema de la joven de 19 años a ir por las líneas, Osaka cayó repetidamente en el error y rápidamente se quedó atrás 5-1.

El set comenzó a dar un giro cuando Andreescu, que estaba  5-2, 30-15 y en pleno control de una jugada que le habría dado dos puntos de set, intentó un golpe para terminarlo, solo para enviarlo a la red. De repente, el ímpetu cambió cuando Osaka sintió que se le abría una puerta: golpeando sus puntos cuando la derecha de Andreescu la abandonó, la campeona del Abierto de Australia y Osaka apretó, igualando a 5-5 cuando Andreescu sacó una segunda doble falta.

Pero si bien muchos de los partidos de la campeona del US Open en el transcurso de su racha ganadora han estado marcados por fluctuaciones dramáticas en el marcador, rara vez ha importado al final. Como en la final en Flushing Meadows, donde Andreescu vio a Serena Williams luchar de 1-5 a 5-5 en el segundo set, la adolescente simplemente supo ganar el set de todos modos. En 5-5, 30-30, Andreescu ganó una brillante batalla de ángulos de derecha en el camino para recuperarse de los últimos ocho puntos del prime parcial, sin equivocarse sirviendo por tercera vez.

En todo caso, el comienzo del segundo set vio a la campeona de Indian Wells y Toronto volverse aún más atrevida y creativa en sus patrones de juego, y su capacidad para tomar decisiones audaces y correctas en una fracción de segundo a mitad de los intercambios. Golpes de derecha laterales fueron seguidos por ganadores de revés en auge; Cuando un profundo resto provocó una débil respuesta de Osaka, Andreescu se apresuró a lanzarse a la red para quedárselo. Una pelea crucial en el tercer juego fue finalmente ganada por Andreescu en su cuarto punto de break con un ingenioso golpe de derecha.

Sin embargo, la campeona del US Open 2018 no se hundiría tan fácilmente. Asaltando la red ella misma después de los retornos en auge, Osaka encontró una serie de golpes de revés para probar a Andreescu nuevamente en el sexto juego, e igualaría cuando la finalista de Auckland cometió una doble falta. Esta vez, Osaka mantuvo su pie firmemente sobre el acelerador para ganar 14 de los últimos 16 puntos del set.

La semifinalista del año pasado no solo entró en una zona de servicio, con Andreescu apenas capaz de poner la raqueta en los restos de Osaka, sino que también alcanzó su punto máximo a la defensiva: sirviendo a 3-4, Andreescu dictó cada punto, solo para ser deshecha por una volea errante, y dos ganadores notables de Osaka, un pase y un globo, ambos dignos de la gran Agnieszka Radwanska.

A medida que el partido entraba en su set decisivo, ambas competidoras sacarían algo de su mejor tenis ya que la calidad aumentó aún más. Ambas resolvían los problemas de los ajustes de sus oponentes en tiempo real y, en consecuencia, el impulso continuó cambiando de forma impredecible. Andreescu, demostrando un buen toque a la red, atacó primero para tomar una ventaja de 3-1, pero otro ganador de revés impresionante a la línea de Osaka recuperó el break de inmediato.

Ese golpe demostraría ser clave para Osaka mientras luchaba hacia la línea de meta, ganando otro break para el 5-4, y luego, en un dramático juego final, despilfarrando una pelota de partido con una doble falta y una segunda por error de un challenge punto de partido con una doble falta y un segundo con un error desafío, para encontrar una tercera oportunidad. Esta vez, Osaka no se equivocó. El primer servicio había sido crucial para su éxito en el transcurso del partido, y uno que no se pudo devolver a la T sellaría una magnífica victoria.