OSAKA, Japón –La máxima favorita, Naomi Osaka, deleitó a los fans del tenis en su ciudad natal japonesa el sábado, frenando a Yulia Putintseva en dos set para llegar a las semifinales en el Toray Pan Pacific Open.

La ex No. 1 del mundo, actualmente en el No. 4, entró en el enfrentamiento con un registro perdedor ante  Putintseva: la jugadora japonesa ni siquiera había ganado un set en sus tres encuentros anteriores, incluido un aturdidor en la primera ronda de Wimbledon a principios de año.

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Pero Osaka cambió el historial en la ciudad donde nació, y disparó 29 ganadores y seis aces para reclamar la victoria 6-4, 6-4, abriéndose camino a su segunda semifinal desde su triunfo en el Abierto de Australia en enero.

"Para mí, aprendí mucho de cuando la jugué en Wimbledon, y sé que una pista dura es donde me siento más cómoda", dijo Osaka a la prensa después. "Y también, estoy jugando en Japón, así que pensé que tenía la ventaja esta vez".

Parecía tener todas las respuestas para la primera mitad del primer set, liderando los intercambios y luchando para llegar a una ventaja cómoda, 5-1 con un doble breako. Pero Putintseva regresó a la carga, cambiando su plan de juego e yendo al golpe, con gran éxito, y obtuvo un break tardío en 5-2.

Putintseva creció en confianza y continuó aplicando la presión, reteniendo a Osaka una vez más mientras servía para el set, salvando un par de puntos de set y luchando contra el servicio, 5-4.

Pero Osaka, quien actualmente es entrenada por su padre Leonard François, marcó la agresión y redujo sus errores no forzados, volviendo a la normalidad para detener el regreso de su oponente. Osaka reclamó su tercer punto de break, rompiendo por tercera vez para tomar el primer set.

Osaka podría haber sentido una sensación de dejà vú en el segundo set cuando, una vez más, se encontró en peligro después de construir una gran ventaja de 4-1. La jugadora japoensa avanzó hacia la línea de meta, manteniendo una pelota de partido en el servicio de Putintseva en 5-2.

La kazaja salvó otra pelota de  partido cuando se dispuso a protagonizar una remontada, elevando su nivel para romper a la jugadora japonesa que estaba sacando para el partido. Desafortunadamente, Putintseva se torció el tobillo en su tercera pelota de partido, con Osaka sirviendo 5-4, 40-15. Después de un largo tiempo de evaluación médica, Osaka reclamó el punto final para sellar la batalla, 6-4, 6-4 en una hora y 46 minutos.

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"Estaba realmente preocupada por ella porque las lesiones en el tobillo son bastante graves a veces", dijo Osaka, quien fue una de las primeras en comunicarse con Putintseva y ofrecerle su apoyo. "Así que no quería que terminara su temporada asiática, supongo. Simplemente corrí hacia allí".

Osaka volverá a la pista  más tarde hoy para enfrentarse a la semilla número 9, Elise Mertens, quien derrotó a Camila Giorgi en dos sets al inicio de la jornada, mientras busca estar por tercera vez en la Toray Pan Pacific Open.