Hace 48 años, las “9 original” de la WTA firmaron contratos de 1$ para crear un tenis femenino profesional. Billie Jean King, Peaches Bartkowicz y Rosie Casals recuerdan ese momento y su legado.
WTA Staff
September 27, 2018

S T. PETERSBURG, FL, EE. UU. - El 23 de septiembre de 1970, las mujeres que llegarían a ser conocidas como las “Original 9”de la WTA firmaron contratos de 1$ para crear tenis femenino profesional, un momento que cambiaría el deporte para siempre.

Para conmemorar el 48 aniversario de ese evento poderoso, la WTA recibió a miembros del 9 original para un panel que se celebró en su sede mundial en San Petersburgo, Florida.

El panel de este año fue formado por Billie Jean King, Peaches Bartkowicz y Rosie Casals quienes llamaron para compartir sus pensamientos y recuerdos en la gira. Fueron moderados por la bicampeona de Grand Slam Mary Pierce.

King recordó el momento en que las “Original 9” de la WTA levantaron sus billetes de 1 $ marcando el comienzo del tenis profesional femenino.

The Original 9

"Vas a pensar que todos estábamos sonriendo, risueñas y felices, pero en el fondo creo que todos, al menos para mí personalmente, me estaba diciendo, este un verdadero momento de la verdad para nosotras porque quizás lo consigamos, quizás no, pero sabía que estábamos haciendo lo correcto para las generaciones futuras y eso es realmente lo que nos importaba", dijo King.

En el verano de 1970, el prestigioso evento Pacific Southwest de Jack Kramer propuso pagar a los hombres ocho veces más que a las mujeres, a pesar de que el cuadro de mujeres previsto estaba lleno de estrellas.

"Este es un verdadero momento de la verdad para nosotras porque lo quizás lo consigamos, quizás no, pero sabía que estábamos haciendo lo correcto para las generaciones futuras y eso es realmente lo que nos importa".
Billie Jean King

Como resultado, Gladys Heldman, fundadora y editora de la revista World Tennis, organizó que el Houston Racquet Club organizara un torneo exclusivo para mujeres. Los premios en metálico iniciales del evento de 5,000$, vendría de la venta de entradas a grupos de mujeres asociadas con el tenis en la ciudad. Heldman también persuadió a su amigo Joseph Cullman III, un ávido fanático del tenis y presidente del gigante del tabaco Philip Morris, añadir 2,500$ más, creando el Virginia Slims Invitational.

Heldman reclutó jugadoras que firmaron contratos semanales de 1$ con su compañía. A pesar de las amenazas de la United States Lawn Tennis Association (USLTA) de que se les prohibiría competir en Grand Slams y perder su clasificación nacional, nueve mujeres se inscribieron: King, Casals, Nancy Richey, Judy Dalton, Kerry Melville Reid, Julie Heldman, Kristy Pigeon, Peaches Bartkowicz y Valerie Ziegenfuss.

CEO de la WTA Steve Simon (izquierda), Mary Pierce (centro) y Peachy Kellmeyer (centro derecha), junto con los empleados de la oficina de la WTA St. Petersburg, recrean la famosa foto de las Original 9.

"Fue un momento aterrador para nosotras", recordó Casals. "Realmente no sabíamos qué nos depararía el futuro, pero sabíamos que si no hacíamos nada al respecto, avanzábamos e intentamos arriesgarnos, no tendríamos nada seguro". [Los hombres] no querían a las mujeres como parte de la gira y en ese momento éramos parte de la gira masculina".

"Apenas pudimos juntar a ocho personas para jugar [Houston]", agregó Casals, "Pero tuvimos nueve mujeres muy heroicas que realmente se arriesgaron e hicieron una declaración audaz levantando ese billete de un dólar, porque ese billete de un dólar... resultó ser multimillonario".

El éxito del evento de Houston generó múltiples giras de tenis femenino hasta 1973, cuando se consolidaron para formar la Asociación de Tenis Femenina, fundada por King. Por primera vez, todas las mejores mujeres presentarían un frente unido, y la gira no se ha vuelto atrás: la edición de 2018 de la Race a Singapur de la WTA recorre 54 eventos en más de 30 países, y las Finales de la WTA Singapur tienen un total de 7 millones de dólares en premios en efectivo para la ganadora.

"Tuvimos nueve mujeres muy heroicas que realmente se arriesgaron e hicieron una declaración audaz levantando ese billete de un dólar, porque ese billete de un dólar... resultó ser multimillonario".
Rosie Casals

"Sabía que la gente nos prestaría atención y para el futuro si podía ganar 100,000 dólares en ese momento", dijo King. "La gente decía, Wow, están ganando ese dinero... no solo Billie Jean King, pero [todas] sí".

Esos premios en metálico y patrocinio es más que dinero en los bolsillos de las jugadoras: la WTA financia el Programa de Asistencia WTA (WTAAP), que brinda apoyo y servicios físicos, financieros y psicológicos a las jugadoras, servicios que Bartkowicz atribuye haber salvado su vida.

"Tenía un trastorno de la sangre y necesitaba un trasplante de médula ósea. Opción peligrosa, pero era la única opción para vivir ", recordó. "Nuestro Programa de Asistencia brindó el apoyo financiero y emocional. No puedo agradecer lo suficiente a WTAAP".

King agregó: "Es importante pensar en el día de hoy pero también dónde queremos llevar nuestro deporte, qué queremos hacer en el futuro para mejorar y fortalecer la WTA".